La Pologne a plus de 38 millions d'habitants. Ancien État du bloc de l'Est, la Pologne est membre de l'ONU depuis le 24/10/1945, du Conseil de l'Europe depuis le 26/11/1991, de l'OTAN depuis 1999, de l'UE depuis le 01/05/2004, et fait partie de l'Espace Schengen depuis le 21/12/2007.

Située à 300 km au sud de Varsovie, Cracovie est, avec 800 000 habitants, la 2ème plus grande ville de Pologne, et, avec son passé vieux de plus de 1000 ans, le 1er centre culturel et scientifique du pays. C’est le siège de l’Université jagellonne, la 2ème plus ancienne université de l’Europe centrale. L'histoire de Cracovie commence avant la création de l’État polonais en tant que capitale du peuple Vistule. Les 1ers écrits historiques font état d'un peuple slave s'installant sur les bords de la Vistule au VIIIe siècle. À la fin du Xe siècle, Cracovie est 1 important centre commercial et, conquise par Boleslas Ier le Vaillant, elle passe sous la domination de la dynastie Piast. Vers l’an 1000, les 1ers monuments en pierre sont édifiés: 1 château, des églises romanes, 1 cathédrale, 1 basilique ainsi que les 2 églises Saint-Félix et Adaukt. En 1038, elle devient la capitale de la Pologne, et partir de 1072, saint Stanislas, saint patron de la Pologne, est évêque de la ville. 200 ans plus tard, la cité est presque totalement détruite par les raids des Tatars. En 1257, Cracovie est reconstruite et certains de ces bâtiments sont encore visibles dans la vieille ville. La ville connaît 2 siècles florissants sous le règne de la dynastie lituanienne Jagellon (1386-1572) et est 1 centre bouillonnant des arts et sciences, admirée par les étrangers et encensée par les poètes. De cette époque datent de nombreux monuments.  En 1596, le roi Sigismond III Vasa transfère la résidence royale à Varsovie, Cracovie voit son influence diminuer.

L’histoire de Cracovie est marquée par la présence d’une importante communauté juive dont les 1ères traces remontent au XIIIe siècle. Les juifs contribuèrent à la prospérité économique de la ville et à son enrichissement social au fil des générations, et participèrent également à la vie politique, comme Mieczyslaw Kaplicki (né Maurycy Kapellner, 1875-1959), maire de 1933 à 1939, ou le rabbin Ozjasz Thon (1870-1936), député au Sejm de 1919 à 1935. La population juive passa de 25 870 en 1900 à 56 800 en 1931. Avant la 2de Guerre mondiale, on estime que près d’un ¼ des habitants de Cracovie étaient israélites, soit une population juive de 60 000 personnes sur un total de 250 000 habitants environ. 90 % des juifs de Cracovie furent assassinés entre 1939 et 1945.

La côte baltique polonaise est longue de 528 kilomètres, et le pays est parcouru par 2 fleuves majeurs qui s’y jettent : la Vistule, longue de 1 047 km, et L'Oder, long de 854 km. Le pays compte de grandes rivières telles que la Warta, un affluent de l'Oder long de 808 km, ou le Bug, un affluent de la Vistule long de 772 km. Avec prés de 10 000 lacs couvrant plus d'un hectare (2,47 acres) chacun, la Pologne l’un des pays comptant le plus de lacs dans le monde. Les 4 plus grands lacs, le lac Sniardwy, le lac Mamry, le lac Lebsko et le lac Drawsko, couvrent plus de 100 kilomètres carrés (38,6 milles carrés).  Le lac Hancza  est le plus profond avec plus de 100 mètres de profondeur. Les maisons sur pilotis de Biskupin, encore occupées par plus de 1000 résidents, furent construites à l’origine par les Lusaciens avant le 7ème siècle avant J-C. La structure géologique de la Pologne résulte de la collision des 2 continents européens et africains il y a 60 millions d'années, et de l'effet du Quaternaire au nord de l'Europe, ces 2 phénomènes ayant conduit à la formation des Sudètes et des Carpates. La Pologne a 21 sommets de plus de 2 000 mètres d'altitude, situés à 100% dans les Hautes Tatras. Le point culminant est le mont Rysy à 2 499,6 mètres, et le point le plus bas à 2 mètres en dessous du niveau de la mer, est Raczki Elblaskie, dans le delta de la Vistule. Le désert de Bledów a une surface totale de 32 km². Unique désert polonais, c’est l'un des 5 déserts naturels européens. C'est le désert le plus chaud qui apparaisse à cette latitude. L’épaisseur moyenne de la couche de sable est d'environ 40 mètres, avec un maximum de 70 mètres. Les forêts couvrent 28 % du territoire polonais. Plus de 50% des terres sont consacrées à l'agriculture, et plus de 1 % du territoire de la Pologne, 3 145 kilomètres carrés, est protégé par 23 parcs nationaux.

 

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